Un avión de Virgin Orbit despega de la ciudad turística inglesa en el primer lanzamiento de satélite de Europa Occidental

El «Cosmic Girl» de Virgin Orbit despegó del puerto espacial de Newquay en Cornualles en el primer lanzamiento de satélite de Europa Occidental el lunes por la noche.

Un Boeing 747 modificado con un misil bajo su ala salió del aeropuerto de Newquay y la multitud lo observó a través de la pista mientras volaba sobre el Atlántico. Una hora más tarde, se lanzará un misil a una altitud de unos 10.700 metros.

El viaje catapultará al diminuto balneario de Newquay, en Cornualles, en el suroeste de Inglaterra, con una población de 20.000 habitantes y popular entre los surfistas por sus confiables olas que llegan desde el Océano Atlántico, al centro de atención como destino de Europa Occidental para pequeños satélites. .

Los técnicos trabajan en el cohete LauncherOne de Virgin Orbit instalado en el ala de Cosmic Girl, un Boeing 747-400. El avión sobrevolará el Océano Atlántico y lanzará un misil a una altura de unos 10.700 metros. (Henry Nichols/Reuters)

Virgin Orbit, en parte propiedad del multimillonario Richard Branson, dijo que la misión lanzará nueve satélites desde su cohete LauncherOne, en lo que sería la primera vez que la compañía lo hace fuera de su base en Estados Unidos.

Europa tiene una opción crucial para lanzar satélites

El nuevo puerto espacial de Newquay ofrece a Europa opciones para lanzar satélites más pequeños en un momento crítico, después de que la guerra de Ucrania cortara el acceso al uso de la nave espacial rusa Soyuz. El cohete Ariane 6 de la Agencia Espacial Europea (ESA), que está diseñado para transportar grandes satélites, también ha sufrido retrasos.

La guerra de Ucrania ha puesto de relieve la importancia de los propósitos militares tácticos de los satélites más pequeños, como los lanzados desde Newquay, que pueden entrar en órbita baja en mucho menos tiempo que los satélites más grandes.

Una réplica del cohete LauncherOne de Virgin Orbit se encuentra en un área de medios antes del primer lanzamiento del Reino Unido, en el aeropuerto de Newquay en Newquay, Gran Bretaña, el 8 de enero de 2023.
Una réplica del cohete LauncherOne de Virgin Orbit se encuentra en un área de prensa antes del primer lanzamiento espacial del Reino Unido, en el aeropuerto de Newquay en Newquay, Gran Bretaña, el domingo. (Henry Nichols/Reuters)

El mercado de los satélites pequeños está creciendo

El enfoque de Virgin Orbit en satélites pequeños está en el otro extremo de la escala de los satélites grandes atendidos por compañías como SpaceX de Elon Musk, pero el mercado está creciendo.

Se utilizan con fines relacionados con el cambio climático, la vigilancia, el desarrollo urbano y la seguridad, y Gran Bretaña espera que el nuevo puerto espacial impulse su economía espacial.

El país tiene una gran industria espacial que emplea a 47.000 personas, que están construyendo más satélites que en cualquier otro lugar fuera de los Estados Unidos, pero estos tuvieron que viajar a puertos espaciales en los Estados Unidos, la Guayana Francesa o Kazajstán antes de que pudieran alcanzar la órbita.

Tomó mucho tiempo comenzar el trabajo. Se retrasó desde fines del año pasado debido a la gran cantidad de aprobaciones regulatorias necesarias para el vuelo inaugural.

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Alba Andujar

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